לאחר שזכה בשלושה מתוך ארבעה מירוצים העונה, כולל האחרון בקורסיקה, נהג פורד סבסטיאן אוג'ייה הגיע אל מעבר לאטלנטי - לאתגר הקשה ביותר עבורו ועבור יתר הצוותים - ראלי ארגנטינה. זהו מהיחידים בו אוג'ייה לא ניצח עד כה (חוץ מהמירוץ בטורקיה שחוזר לסבב העונה).

הראלי עצמו התווסף לאליפות ב-1980 ומאז, פרט ל-2010, נותר בסבב. כאחד הוותיקים, נחשב גם לאחד הקלאסיים של העונה. ראשית, יש בו את כל המהמורות, קפיצות ומעברי מים שיכולים לשגר מכוניות לאוויר ולהתיז מים על הצופים. שנית, דרכי העפר מצויות על מצע רך יחסית, שעם כל מעבר של מכונית, הופך את השטח לקשוח ביותר; אחרון חביב, הוא ידוע באחד הסטייג'ים האייקונים של האליפות, אל-קונדור, שמגיח עד לגובה של 2,100 מטר מעל פני הים. השנה המארגנים החליטו להוסיף טוויסט לסטייג', כשהפכו את כיוונו מעלה.

1594896


עם פער לא קטן בינו ליריביו, האופוזיצה של אוג'ייה הגיעה לדרום אמריקה נחושה. יונדאי שזכו כאן ב-2016 וב-2017, ידעו מה צריך לעשות על מנת לנצח כאן. סיטרואן לפניה, הגיעה למעמד עליון לא פחות מעשר פעמים לפודיום מתוך 13 ניסיונות. בפעם האחרונה עשה זאת כריס מיק עם ה-DS3 ב-2015. גם טויוטה זכתה בנהג מנצח, יארי-מאטי לאטוולה שזכה ב-2014. 

הראלי החל בחמישי בערב כשת'יירי נוייביל מוביל, אך כבר בבוקר למחרת הוחלפה ההובלה ואוג'ייה לקח אותה. הבא בתור היה אנדראס מיקלסן, אך הנורבגי סבל מתקר בסטייג' השישי ואיבד את ההובלה. ובאותו סטייג' אויט טאנאק נטל את ההובלה - שהתחלפה בין ארבעה נהגים שונים בחמישה סטייג'ים בלבד.

1594893
אויט טאנאק

בניגוד ליריביו, האסטוני לא הביט לאחור וזכה בעשרה סטייג'ים, תוך שהוא רושם זכייה בסטייג' המאה עבורו. בן קבוצתו, יארי לאטוולה, הראה קצב משכנע למדי עד שאבן בסטייג' 3 ריסקה את המתלים במכוניתו והובילה לפרישתו. הקבוצה מיפן נותרה עם אספקה לאפי כנהג תומך בטאנאק, אך לצערם גם הפיני סבל מתקר ואיבד זמן יקר.

סיטרואן מנגד סבלה מראלי די מחפיר; קרייג ברין, לאחר שלא התחרה כמעט שלושה חודשים, סבל מחוסר ביטחון ביכולת המכונית וכשכבר מצא את הכיוונון הנכון, עשה טעות שעלתה לו ביוקר. בסטייג' 11, בזמן שמרבית הנהגים נסעו בזהירות בשל ערפל כבד, ברין ניסה לצמצם פערים אך התהפך ונאלץ לפרוש. בן קבוצתו, כריס מיק, השיג זמנים טובים ואף הגיע לרגע למקום השני, אך כמו יריביו, גם הוא סבל מתקר ואיבד שתי דקות. הוא סיים לבסוף שביעי. וכשסיטרואן נקלעת לצרות שכאלו, קשה לראותה נחלצת מהמקום האחרון בטבלה - אולי הצטרפותו של מאדס אוסטברג בראלי הבא תביא בשורה.

1594894
יונדאי. ניצחון כפול

בקבוצת M-Sport (פורד), אוג'ייה זכה לבסוף במקום הרביעי. בן קבוצתו, אלפין אוונס, סיים שישי. אבל הכוכבת האמיתית כאן הייתה יונדאי, שאמנם לא זכתה לשחזר את התוצאות מהשנתיים האחרונות, אך בכל זאת רשמה פודיום כפול. שוב דני סורדו הוכיח שהעונה הוא יותר מראוי לכיסא השלישי ביונדאי. ת'יירי נויביל סיים שני ועם נקודות חשובות ביותר. עם ניצחון בפאוור סטייג' הבלגי הצליח לצמצם את הפער מאוג'ייה לעשר נקודות בלבד. גם בן קבוצתו אנדראס מיקלסן סיים גבוה (חמישי), ויונדאי רושמת הובלה של 15 נקודות בטבלת היצרניות - בדרך לזכות השנה באליפות ראשונה.

טויוטה רשמה ניצחון ראשון לעונה מאז פינלנד אשתקד, וטאנאק - שזוכה לראשונה במדי הקבוצה ושלישית בקריירה - הסתגל ככל הנראה הכי טוב מבין שלושת הנהגים ליאריס שלו. עם הניצחון הזה הוא מצמצם את הפער מאוג'ייה ומצטרף יחד עם נויביל לקרב על האליפות.

הראלי הבא ייערך בפורטוגל (20-18 במאי). אל תשכחו להצטרף אלינו אז!

1594887
1594888