לאחר חמישה מירוצים אנו מגיעים לראלי העפר הראשון באירופה, ראלי פורטוגל. הראלי עצמו הינו אחד העתיקים ונמצא עמנו מאז 1973, מלבד הפסקה באמצע שנות ה-2000. ב-2015 לאחר מספר שנים בדרום, המארגנים החליטו להעביר אותו לצפון פורטוגל לאזור פורטו. בפורטוגל מוערך ספורט הראלי עד כדי כך, שאוג'ייה טען בעצמו כי הוא יותר מוכר בפורטוגל מאשר בארץ מולדתו, צרפת.
 
האלוף המכהן, זכה כאן בשנה שעברה בפעם החמישית תוך שהוא משווה את מספר הניצחונות שלו לשיא העתיק של מארקו אלן. אוג'ייה הגיע לפורטוגל כשהוא מוביל את האליפות בעשר נקודות בלבד, ונחוש בדעתו לשבור את שיא. ניצחונו המוחץ של אויט טאנאק עם טויוטה לפני שלושה שבועות, מראה על הכוונות של טויוטה לאיים על שתי הטוענות לכתר. כשאחת מאלה, יונדאי מגיעה לכאן כשהיא מובילה את אליפות היצרניות.
 
היחידה שחסרה לנו כדי להשלים ארבע קבוצות, שנלחמות מלחמת חורמה אחת בשנייה, היא סיטרואן. בתקווה לשיפור התוצאות, הקבוצה החזירה את מאדס אוסטברג כאן בפורטוגל ובחודש הבא בסרדיניה, זאת לאחר שלא התחרה עמה מאז פברואר בשבדיה. אם ללכת לפי התוצאות של העונות האחרונות, בדרך כלל הראלי הזה קובע את הטון לשאר העונה.

1596137

 
כרגיל כמו בכל ראלי עפר, הראשונים הם גם אלו ש"מטאטאים" את העפר ומפנים את הדרך לבאים אחריהם. המוביל את האליפות הוא זה שגם פותח את הסטייג', ולכן אלו שנמצאים במיקומים הנמוכים בטבלה הם אלו שנהנו מהדרכים הכי "נקיות". וכך היידן פאדון, שחזר לראשונה להתחרות מאז שבדיה (מאחר וחולק את מכוניתו עם סורדו) הוביל מיד בסטייג'ים הראשונים. אך ההפתעה הגדולה היתה כאשר טאנאק שהראה דומיננטיות מוחלטת בארגנטינה פרש, לאחר שאבן באמצע הדרך פגעה וסדקה את המנוע של הטויוטה ואילצה אותו לפרוש כליל מהתחרות כבר בסטייג' השלישי. הבא בתור היה לאטוולה, לאחר שאבן פגעה במתלים, אך למזלו הוא פרש רק ליום.
 
זו היתה רק ההתחלה. אחר הצהריים, שאר הצוותים החלו ליפול כמו זבובים: ראשון לסבול - אנדראס מיקלסן, בעקבות אבן שהרסה לו את היגוי הכוח ועד סוף היום הדרדר מחוץ לעשירייה הראשונה. אחריו היה זה סבסטיאן אוג'ייה שנפגע מאבן נוספת, ששברה את זרוע ההיגוי וכתוצאה מכך בפניה הבאה המכונית המשיכה ועפה לעצים. בזאת פרש ליום ואיבד 35 דקות בעונשים. ואם חשבתם ששם זה נגמר אז טעות בידיכם. הבא להיפגע היה היידן פאדון, שעד אותו שלב הוביל את הראלי, אך לאחר תאונה שחווה בסטייג' 7, נאלץ לפרוש מהראלי באופן סופי כשהרופא המליץ שלא יתחרה.
 
1596140


כריס מיק שלקח את ההובלה מהניו-זילנדי, חטף שני תקרים ונאלץ להתחרות בכבישי פורטו עם צמיג תקול, רק על מנת להגיע לסוף היום על ארבעה גלגלים תקינים. לצערו, הוא לא היה נהג הסיטרואן היחידי שסבל באותו יום - בן קבוצתו, קרייג ברין, שעד אותו רגע היה מקום שלישי במרחק שניות בודדות מההובלה, חטף גם הוא תקר ואיבד שתי דקות וכל סיכוי לניצחון.
 
יום שבת, היום השני לתחרות, כבר היה יותר רגוע ולא היווה יותר מידי דרמה לצוותים. רובם ככולם נשארו במיקומם, חוץ מכריס מיק שלאחר יום קשוח למדי בשישי, סבל כשלקח פניה אחת יותר מידי מהר, התהפך והתוצאה - פרישה מיידית מהראלי. בסוף היום, כשחצי מהצוותים פרשו או היו תחת חוקי "ראלי 2" - שמחזירים את המתחרים לאחר שפרשו ביום הקודם, ת'יירי נויביל הוביל את החבורה בהפרש בריא מאלפין אוונס, שסוף סוף מציג קצת מהיכולת שהראה בעונה הקודמת.

שלישי דני סורדו, כשהפעם הספרדי לא נרשם על מנת לקחת נקודות מאחר ויונדאי רשמה את פאדון לעשות זאת, שכזכור פרש בסוף היום הראשון. רביעי בראלי השישי שלו בלבד - טימו סונינן, חמישי - אספקה לאפי שכעת היתה הטויוטה היחידה בעשירייה הראשונה, שישי מאדס אוסטברג, ושביעי קרייג ברין שכל היום בילה בלנקות את השבילים לאלה שבאו אחריו.

1596142

 
ביום האחרון לתחרות כבר כל הדרמה היתה מאחורינו, ומעבר ל-10 שניות עונשין שקיבלו סורדו ולאפי על קיצור הדרך כשהעיפו את הצמיגים בסופר ספיישל סטייג' ביום שישי, הרוב נותר כפי שהיה בסוף יום שבת. גולת הכותרת הלא היא הניצחון השמיני של ת'יירי נויביל בקריירה והשני לעונה כשכעת מובילים ת'יירי ויונדאי את שתי הטבלאות של האליפות לראשונה מאז שהצטרפה היצרנית לאליפות ב-2014.  

סבסטיאן אוג'ייה מאבד את הובלתו באליפות, אך רק תיירי נושף בעורפו - בעוד טאנאק, לאטוולה ומיקלסן לא השיגו נקודות על מנת לצמצם את הפער בינם לבינו. אך אפילו בלי אוג'ייה, M-ספורט יכולה להיות מרוצה כשלא אחת אך שתי המכוניות שלהן על הפודיום, כשעבור אלפין אוונס זו פעם ראשונה שלו העונה ועבור טימו סונינן זו פעם ראשונה שלו בכלל בקריירה, לאחר העונשין שחטף סורדו, מצא את עצמו הפיני הצעיר במקום השלישי כשמתחת לחגורתו שישה מירוצים בלבד בקטגורייה הבכירה, אין ספק שהותיר את חותמו.

1596141

 
סורדו רביעי בראלי האחרון כרגע עד גרמניה, לאפי חמישי, לא רע בהתחשב בנסיבות. שישי - עם קאמבק טוב למדי - מאדס אוסטברג. ואחרון חביב מהקטגוריה הבכירה, קרייג ברין שבטח ייחל ליותר, אך עם C3 שסוף סוף נהנה ממנה, עושה רושם שהעתיד של הקבוצה ישתפר, אם רק נהגיה יפסיקו לגלגל אבנים בגלגלים, תרתי משמע.
 
ומהעפר והאבנים הקשוחות של ראלי פורטוגל אנחנו מגיעים לנקודת האמצע בעונה ועוברים לאי האיטלקי סרדיניה בחודש הבא, 10-7 ביוני, ואם הראלי הזה לימד אותנו משהו הרי זה שאין לדעת מי ינצח בראלי הבא או מה מחכה לנהגים שלנו מעבר לפינה, אל תשכחו להצטרף אלינו אז!

1596139
1596138