ביום א' הקרוב תצא לדרך באלברט פארק שבמלבורן אוסטרליה, עונת 2014 בפורמולה 1, וכל הסימנים מראים שאנחנו צפויים לפתיחה מפתיעה. הסיבה היא השינויים הגדולים שבוצע במכוניות המרוץ ושפתח את התחרות מחדש. השינוי המהותי ביותר נמצא כמובן בחטיבות הכוח: הסדרה בצעה מעבר למנועי 1.6 ליטר קטנים ומוגדשים (לראשונה מאז שנות ה-80') במבנה V6 במקום מנועי ה-2.4 ליטר היוצאים (V8). המנועים יוגבלו ל-15,000 סל"ד לעומת 18,000 סל"ד בעבר, ויפיקו הספק נמוך יותר (ירידה משוערת מ-750 כ"ס ל-600) אבל יותר מומנט.

המרוץ האחרון לעונת 2013 (ברזיל): פטל חתם בניצחון

בנוסף המכוניות בעונה הקרובה יהיו חמושות במערכות היברידיות (קרס) חזקות יותר (סיוע של 161 כ"ס למשך 33 שניות בהקפה לעומת 80 כ"ס ל-7 שניות), מורכבות וכבדות יותר (משקל המינימום של המכוניות יעלה מ-642 ק"מ ל-690 ק"ג). לכך נוספו מגבלות חדשות על מבנה המכוניות שמשפיעות על המראה, והקצבת דלק נמוכה יותר בכ-35% (100 ק"ג דלק לעומת 160 ק"ג בעבר) שתחייב אותן להיות חסכוניות בהרבה.
מקלארן נהנית ממנועי מרצדס המוצלחים

מבחנים ראשונים
ואיך השינוי הזה עובר למסלול? מבחני טרום העונה מסמנים שאנו צפויים להפתעה גדולה בשנה הקרובה: דווקא מכוניות מרצדס נראו במבחנים אלה על הגובה עם היכולת הטובה ביותר. מן הצד השני רד-בול הבלתי מנוצחת נראית במצב בעייתי ביותר. אחד הגורמים החשובים השנה הוא אמינות המנועים המורכבים וחטיבת הכוח של מרצדס הייתה בפירוש על הגובה. המכוניות שעושות שימוש במנועי מרצדס (מרצדס, מקלארן, וויליאמס ופורס-אינדיאה) עברו במבחנים האחרונים הרבה יותר הקפות מאשר הקבוצות האחרות.

כאן נמצאת ההפתעה הגדולה ביותר, כאשר פיליפה מאסה (שעבר לוויליאמס השנה) השיג את הזמן המהיר ביותר בתום שני סבבי המבחנים בבחריין. האם הקבוצה הזו יכולה לחזור לימי הזוהר? בוויליאמס בוודאי מברכים על ההחלטה לעבור ממנועי רנו למרצדס.
המנוע החדש של מרצדס מסתמן כמנוע המוצלח ביותר בעונה הנוכחית
בקצה השני ניצבות כאמור הקבוצות שמשתמשות במנועי רנו (רד-בול, לוטוס, טורו-רוסו, קייטרהאם). אלה סבלו מתקלות קשות לאורך שלושת המבחנים העיקריים שנערכו לקראת העונה. המכונית של סבסטיאן פטל בילתה יותר זמן בתיקונים מאשר על המסלול וכרגע נראה שאפילו הגעה לקו הסיום תהיה הצלחה עבור רד-בול, כמו עבור כל הקבוצות עם מנועי רנו.
הבעיה המרכזית במנועי רנו היא כנראה במערכת הקרס המורכבת, או ליתר דיוק במערך איסוף האנרגיה. רנו מבטיחה לשפר את המערכת, אבל זה ייקח זמן. במבחנים האחרונים פער הזמנים בין מכוניות רד-בול למרצדס היה עצום. עם זאת, כדאי לזכור שראינו לא פעם שרד-בול יודעת לשפר את המכונית לאורך העונה בצורה אפקטיבית, אז עדיין מוקדם להספידה.


הצצה אל המכונית של רד-בול לעונת 2014
כך או כך, התחושה שעולה מהמבחנים האחרונים שנערכו בבחריין היא שאם צריך להמר על קבוצה מסוימת בתחילת העונה – כנראה שמדובר במרצדס. בבחריין היא נראתה מוכנה יותר, הצליחה לקבוע זמנים טובים ולבצע שפע הקפות. ופרארי? לפחות כרגע נראה שהיא בפיגור מסוים מאחורי מרצדס אבל לא במצב בעייתי כמו רד-בול.
לא איטיות
הערכות מוקדמות גרסו שמכוניות המרוץ החדשות יהיו אטיות משמעותית מקודמותיהן, אך זה עדיין לא זכתה לאישור גורף. במרצדס מאמינים שעם כיול והתייחסות נכונים המכוניות שלהן יכולות היו להשוות את הזמן של הקפת הדירוג המהירה ביותר בבחריין ב-2013.
כרגע, המצב של רד-בול ופטל לא מזהיר
עם זאת, הסימנים מראים ששפע המומנט שיש למנועים המוגדשים יאלץ את הנהגים לשלוט טוב יותר ברגל ימין. סבסוב הגלגלים האחוריים הפך לבעיה נפוצה יותר העונה, והתאונה של קימי ראיקונן (פרארי) הדגימה את הסכנות בשפע הכוח המיידי שנשלח לאחור.
אבל לפחות כרגע השאלה שמטרידה את כולם היא האם יצליחו רד-בול ופטל להתגבר על כל מחלות הילדות עד תחילת העונה הקריבה ולייצר הופעה מכובדת במרוץ הראשון. השאלה השנייה היא האם אכן יש למרצדס סוף סוף את היכולת לשים קץ לשלטון הארוך של רנו. את התשובות נתחיל לקבל ב-16.3 בשעה 8:00 בבוקר מאוסטרליה.
למרות שבינתיים היא לא מתבלטת, נראה שפרארי במצב טוב יותר ממכוניות המצוידות במנועי רנו
לוטוס מכינה אותנו לעונת 2014
המכונית של מקלארן נראית מבטיחה השנה