בימים אלה ממש בוחן כתב 'אוטו' את מרצדס E קלאס החדשה. זו הוצגה בתערוכת דטרויט האחרונה (ינואר 2009) וצפויה להגיע אלינו במחצית השניה של השנה. עד שכתבנו יחזור עם רשמיו ועד שזו תניח את צמיגיה על האספלט הישראלי, ננסה להיזכר כיצד נולדה סדרה זו של מרצדס.

אם נתייחס ל-E קלאס כסדרת הביניים של מרצדס, אזי ניתן לומר כי מאז ומעולם היתה למרצדס סדרה שכזו – בין דגמי הבסיס "לעם" ובין דגמי הקצה העליון. אולם כאשר מתייחסים ל-E קלאס, ניתן לומר שהמכונית הראשונה בסדרה היתה ה-170. היא הוצגה כבר ב-1935, אך ייצורה למעשה החל רק בשנת 1947. ה-170 היתה זו שעזרה לאושש את היצרנית בתקופה שאחרי המלחמה, בין היתר מהסיבה הפרוזאית שפס הייצור שרד את התקפות בנות הברית. במרוצת הזמן הציגה מרצדס גרסאות נוספות – 180 ו-190 – ובתשע שנות ייצורן של שלושת הגרסאות נמכרו כ-470,000 יחידות ברחבי העולם.
צילום: מנהל
מרצדס 180 מ-1953 (W120)
באוגוסט 1961 החל ייצורה של אחת הגרסאות הפופולאריות של מרצדס, שנקראה 'זנב הסנפיר' (Fintail), בשם הקוד W110. בשנים שלאחר מכן החלה היצרנית לקדם את נושא הבטיחות ודגמים אלה היו הראשונים שמרצדס ריסקה באופן מסיבי במטרה לבדוק כיצד מגנים על תא הנוסעים. עד תום ייצור הדגם (בפברואר 1968) נמכרו כ-620,000 יחידות. ההצלחה הביאה לייצורן של סדרות המשך מודרניות יותר כמו ה-114 וה-115 ובתוך שמונה שנים נמכרו קרוב לשתי מליון מכוניות.

סדרה W123 הושקה ב-1976 וכללה אף גרסת T (מלשון Touring – סטיישן). דגם זה פילס את הדרך להצטרפות האות E למשפחת מרצדס, כאשר המטרה היתה זיהוי תצורת המרכב או המנוע: E עבור Einspritzung, קרי הזרקת דלק, D עבור מנועי דיזל, LONG עבור גרסאות בסיס הגלגלים הארוכות, T עבור גרסאות הסטיישן ו-C עבור גרסאות הקופה. בלי קשר לכיתוב החדש, הצלחת סדרת ה-W123 הייתה עצומה עם לא פחות מ-2.3 מיליון מכוניות שמצאו בעלים חדשים בכל שנות ייצורה (עד 1985).
צילום: מנהל
מרצדס 190 - זנב סנפיר - מ-1961 (W110)
האות E המשיכה עם מרצדס גם לסדרה הבאה, ה-W124 שיוצרה בין השנים 1984 ל-1995. סדרה זו הציגה מראה מחודש ושלל
טכנולוגיות בהופעת בכורה: דיפרנציאל מוגבל החלקה, בקרת משיכה והנעה כפולה (4-Matic, בלשון מרצדס). בנוסף לקפיצת המדרגה הטכנולוגית, סימנה סדרה W124 את תחילת הדרך עבור תצורה חדשה של יחידות כוח: לראשונה קיבלה סדרת הביניים של מרצדס מנועי V8 שהושאלו רובם מסדרה S המפוארת (גרסאות ה-400/420 וה-500).
את ההחלטה על הכינוי 'E קלאס' – כינוי הסדרה כפי שהיא מוכרת לנו כיום – קיבלה מרצדס ב-1993, כך שדגם ה-W124 יכול היה להתפאר בכינוי החדש זמן קצר בלבד.

ב-1995 הציגה מרצדס את ה-E קלאס החדשה; זו אופיינה על-ידי עיצוב בולט ששמר על קווי המתאר המוכרים מחד, אך מאידך משכה אש לנוכח ארבעת יחידות התאורה האליפטיות בחזית שעיצובן היה שנוי במחלוקת. כך או כך, ה-E קלאס החדשה (W210) המשיכה את מסורת היצרנית עם הצגת חידושים טכנולוגיים כדוגמת כריות אוויר צידיות, חישן גשם, חישן איכות אוויר בבקרת האקלים וחישן למדידת המרחק מעצמים במהלך נסיעה לאחור. המוניטין של מכוניות העומדות בחזית הטכנולוגיה אותו רכשה סדרה-E לעצמה נבנה גם על ציוד סטנדרטי בכל הגרסאות שכלל בין היתר מערכת לבקרת המשיכה (ETS) ומערכת קדם מותחני חגורות הבטיחות.
צילום: מנהל
מרצדס E קלאס החדשה (W212)
ה-E קלאס הנוכחית (W211) הוצגה בתערוכת בריסל 2002 כאשר ב-2006 עברה הסדרה מתיחת פנים משמעותית. אגב, שנה טרום מתיחת הפנים (2005), הציגה מרצדס דגם נוסף על פלטפורמת ה-W211; מדובר כמובן ב-CLS, אך זו כבר שייכת לסיפור אחר.
למעלה מ-1.3 מיליון יחידות של סדרה זו עזבו את אולמות התצוגה, כאשר E קלאס אחראית על כ-30% ממכירות מרצדס באירופה. בנוסף, במדינות רבות ביבשת הישנה E קלאס היא המכונית הנמכרת ביותר כאשר בשוק הביתי, גרמניה, היא הנמכרת ביותר בסגמנט עם נתח שוק של כ-40% ממכירות רכבי הסאלון. אגב, אם מאחדים את נתוני המכירות של הסדרה על גלגוליה נמצא כי מהופעתה הראשונה בשנת 1947 ועד היום נמכרו כ-11 מיליון יחידות.

כעת אנחנו בפתחו של עידן חדש של E קלאס (W212) שכמו קודמותיה מעלה את רף הקדמה. רוצים דוגמא? מה דעתכם על מקדם הגרר של 0.25 cd – שיא חדש בסגמנט היוקרה או על מערכת זיהוי נטייה לנמנום (!)...