האם כך ייראה האייקון בגרסת הטנדר הארוך שלו? יש מצב, בהחלט! (עיבוד מחשב: ז'ניה אדנזון)
במשך שנים הוא נמכר בהפסד, הטכנולוגיה שלו מגוחכת אף בעיני יוצריו, הנדסת אנוש הנה בגדר שאיפה בלבד והמספרים בהם הוא נמכר מקרבים אותו להגדרה אקזוטי. בכל זאת, למעט אולי גרסאות הג'יפ רנגלר וקודמיהם, אין עוד דגם יחיד הסוחב על גבו שם של מותג שלם כמו הלנד רובר דיפנדר. קשיחותו בשילוב יכולות השטח שלו הפכו אותו לאגדה נוסעת כבר לפני עידנים ודרישה מצומצמת-אך-קבועה מצד אנשי שטח, גופים שונים הנדרשים לרכב פרימיטיבי אך קשוח ורב-יכולות וכמובן – צבאות שונים בעולם – שימרו את הלהבה הקטנה מתחת לסיר הדיפנדר עד היום.
סרטון תדמית מעודכן של הדיפנדר; בהחלט מעביר את המסר...

אחד הסודות השמורים ביותר בתעשייה הוא זהות מחליפו של הדיפנדר, מחליף שיגיע ככל הנראה ב-2013 (ייתכן וההשקה תהיה ב-2012). כאן, אגב, מגיעה מילה טובה לאנשי לנד רובר שמצליחים למנוע דליפת מידע כלשהו בעניין, הישג שקונצרנים גדולים, משומנים ועשירים בהרבה לרוב לא עומדים בו.
כבר סיפרנו לכם על האור הירוק שניתן בטאטא לפיתוח המחליף אך מעבר לנתון זה והעובדה שהדיפנדר הבא – הידוע בינתיים רק בשם הקוד אייקון (Icon) – ייאלץ לעבור מטמורפוזה בכל הקשור לתקני בטיחות, זיהום אוויר ותקינה שכיום, למשל, מונעים מכירתו כסטנדרטי בארה"ב ובמדינות נוספות – לא דלף שום מידע רשמי בנידון. עוד ידוע שהדיפנדר הבא – להלן אייקון – ייוצר בטכנולוגיה מודרנית בניגוד לייצור הידני ברובו לפיו הוא נבנה הדיפנדר כיום בסוליהול, אנגליה. זו, אגב, הסיבה העיקרית להחלפתו הצפויה של הדיפנדר: לייצר רכב מודרני במספרים קטנים ובעבודת יד אינם מתכון אהוד ומקובל אצל קונצרן רכב שגם רוצה להרוויח...
אבל, כאמור – כאייקון, תרתי משמע – אמיתי, עורר ומעורר הדיפנדר עניין הרבה מעבר לחשיבותו בשוק הרכב העולמי מאחר ומדובר באחרון בדורו ובחומה נוספת המופלת על מזבח הקדמה. רומנטיקה זה נחמד, אבל לוחות אלומיניום עם ניטים ומרכב של טרקטור כבר לא עובדים היום. מה אנחנו כן יודעים על האייקון? טוב ששאלתם...

צילום: עיבוד מחשב: ז'ניה אדנזון
מחליף הדיפנדר צפוי להיות עביר עוד יותר מהדגם הנוכחי

בראיון לעיתון אוסטרלי הבטיח הבוס הנוכחי של לנד רובר, ויליאם פופהאם, כי "מחליף הדיפנדר יהיה עביר עוד יותר מזה הנוכחי; מבחינתנו זה תנאי שאין עליו עוררין". עוד חשף באותו הראיון כי מחליף הדיפנדר "יהיה וורסטילי ושימושי עוד יותר. אנחנו עובדים על זה בכל הכוח". נשמע מבטיח. ככל הנראה יפנה האייקון – בגרסאותיו המאובזרות יותר – גם לקהל רוכשי הדיסקברי, ככרטיס כניסה לתחום רכבי הפנאי-שטח פרימיום.
האייקון יזנח לחלוטין את שלדת הסולם ו...גוף האלומיניום. המצחיק הוא שבשעה שדגמי לנד רובר אחרים עוברים יותר ויותר לשימוש באלומיניום במרכב ובשלדותיהם, זונח מחליף הדיפנדר חומר זה הכה מזוהה איתו, ועובר לפלדה הרבה יותר ארצית ופשוטה; כבסיס תשמש פלטפורמת הפלדה של הדיסקברי 4 החדש (והריינג' ספורט) הכוללת מתלים נפרדים סביב (במקום סרנים חיים בדיפנדר) – פלדה או כריות אוויר, או שילוב ביניהם. מן הסתם תשתפר פלאים נוחות הנסיעה, שזה לא דבר רע, כפי שכל מי שישב יותר מ-5 דקות בדיפנדר לבטח יעיד.
מעניין יהיה לראות את מגוון תצורות המרכב עוברות גם לדור הבא, הכוללות כמו היום גרסה קצרה, ארוכה, טנדר רגיל ודאבל קבינה כאשר כנעלם נותרו אופציות גג ברזנט וגרסאות צבאיות שמן הסתם תוצענה אף הן. למרות המעבר מאלומיניום לפלדה מובטחת ירידה משמעותית במשקל הרכב שיש המציינים נתונים אופטימיים משהו כמו 400-500 ק"ג ביחס לגרסאות הנוכחיות!
לגבי מנועים אין הרבה תהיות ושאלות ואלו יילקחו ממה שיוצע על המדף של לנד רובר באותה העת, כנראה שטורבו-דיזלים כאלו ואחרים כבסיס.
האייקון – כפי שמוסרים מקורותינו – נמצא עמוק בפיתוח וייתכן אף שכבר קיים אבטיפוס. כרכב שעתיד לעבור אינספור מבחנים ובחינות, במגוון תנאים, יידרש זמן רב לפני שראש הפרויקט יחתום עליו ויאשר אותו לייצור.
זה האחרון, אגב, מתוכנן להתבצע רובו באנגליה, כאשר נשקל ברצינות העברת ההרכבות למדינות בהן תימצא דרישה לאייקון, דוגמת סין, רוסיה, הודו ועוד, בכדי להוזיל עלויות. שמועה עיקשת טוענת כי יש סיכוי שרוב ההרכבה תתבצע בהודו (טאטא, הבעלים, היא חברה הודית) וזאת משיקולי עלות ואטרקטיביות עבור שווקים מתפתחים.

סרט יצרן הכולל נסיעה במסלול הבית של לנד רובר, בשטח המפעל בסוליהול
האתגר העומד בפני מהנדסי לנד רובר הנו עצום בכל קנה מידה; עצם הנגיעה באגדה כה מוכרת, אגדה עליה נשען (תדמיתית) מותג שלם, מלחיצה. האייקון צריך להיכנס לנעליים גדולות מאוד בכל הקשור ליכולות שטח, וורסטיליות (ברמת הפלטפורמה – לשמש בסיס לאינספור גרסאות), קשיחות ושרידות, יכולת נשיאת משקל (שהיא פחות פשוטה עם מתלים נפרדים מאשר עם סרנים חיים), עלות ייצור כדאית ואחרון חביב, לא פחות חשוב – עם העיצוב והמראה הנכונים, כזה שניתן יהיה לשוב ולזהות דיפנדר – סליחה, אייקון – ממרחק ובמבט ראשון. לא משימה קלה כלל ועיקר בעיקר לנוכח העובדה שעיצוב החזית הכה-מוכרת ידידותית להולכי רגל כמו רובה ציד לחוגלה. בכל זאת – אפשר להוציא אגדה במהדורה מחודשת; אי-אפשר לשכתב אותה או להמציאה מחדש.