לאחר הראלי הקשוח בפורטוגל, דרגת הקושי עולה לקראת הסיבוב השביעי של האליפות, נקודת האמצע, ראלי איטליה שבסרדיניה. בין כל החופים היפים שמקיפים את האי יש תוואי הררי שבתורו מאתגר את הנהגים כאחד הטכניים באליפות וככזה גם אחד האיטיים.

הראלי עצמו נמצא באליפות מ-2004 כאשר החליף את סאן-רמו. מאז הצליח האי סרדיניה לפתח לעצמו מוניטין של "שובר מכוניות". עם כניסת הצוותים לאי הים-תיכוני, סיטרואן יצאו בהודעה שהם מפטרים במקום את נהגם הראשי - כריס מיק. לאחר התאונה הברוטלית בפורטוגל, החליטו המנהלים בסיטרואן שמספיק זה מספיק. וכך נכנסו לראלי כשהם רק עם שתי מכוניות כשבתכנון היו 3, בעוד מאדס אוסטברג חוזר בשלישית בתקווה לתפוס את הכיסא עד לסוף העונה.

1597010


יונדאי לעומתם יכולים ללכת עם ראש זקוף, לאחר שעזבו את פורטוגל כשהם מובילים. ל-M-ספורט ולטויוטה יש עוד עבודה לעשות אם הם רוצים שהחברה מדרום קוריאה לא תברח עם האליפות.

הראלי החל בחמישי בערב כשאוג'ייה מוביל את החבורה לאחר הסופר ספיישל סטייג' הראשון. יום שישי בבוקר ואף אחד לא ציפה לראלי סרדיניה שיהיה מלא במים ובוץ, לרגע היה אפשר לחשוב שאנו נמצאים בבריטניה.

וכך כל הראלי התהפך על ראשו, וכל מי שחשב שיסבול מלהיות "מנקה שבילים" נהנה מהשמיים שנפתחו ואיחדו את האבק עבורו, וכל מי שהתחיל יותר מאוחר את הראלי סבל. הראשון לסבול מהתנאים היה אלפין אוונס, כאשר אבן פגעה בהיגוי שלו בסטייג' 2 והוולשי נאלץ לתקן באמצע הסטייג' את הנזק. כתוצאה מכך איבד 13 דקות וכל סיכוי לתוצאה נאותה. בניגוד גמור, הצליחו הצמד הנורבגי אנדראס מיקלסן ומאדס אוסטברג לתפוס את שני המקומות הראשונים, כשמיקלסן ביונדאי עם ידו על העליונה מוביל את הראלי.

1597013


משם אוסטברג הדרדר במיקום וכעת במקומו טאנאק ונויביל נשפו בעורפו של מיקלסן. לצערו של הנורבגי, בראלי השני ברציפות, המכונית לא שיתפה פעולה ותקלה טכנית בתיבת ההילוכים עצרה אותו כליל בסטייג' 7 ומנעה ממנו להשתתף בשאר היום.

מכאן נטל את ההובלה סבסטיאן אוג'ייה, שניצל את התנאים הקשוחים לטובתו כשנויביל וטאנאק צמודים מאחוריו. אך שם לא נגמרה הדרמה, כשבסטייג' האחרון, טאנאק, לאחר נחיתה קשה במיוחד, פגע במערכת הקירור של מכוניתו ונאלץ לפרוש ליום.

יום שבת, והשמש יצאה החוצה וסיפקה לנהגים תנאים יבשים כפי שיש בדרך כלל באי. מאחר וסדר הזינוק של הנהגים ביום השני לתחרות הפוך משל היום הראשון, אותם נהגים שרק אתמול סבלו מהגשם, כעת סבלו מניקוי החול והעפר עבור המתחרים שבאו אחריהם. לאורך כל היום, היו שלושה קרבות חורמה על מיקומים שונים. על המקום החמישי נלחמו, מאדס אוסטברג בסיטרואן והיידן פאדון ביונדאי, כאשר בסוף היום היה הניו-זילנדי עם ידו על העליונה בפער של כשתי שניות.

1597012


הקרב השני היה על המקום השלישי בין שני בני הקבוצה של טויוטה, לאפי ולאטוולה, כאשר לאורך כל היום לאטוולה בעל הניסיון לא נותן ללאפי ולו פעם אחת את המיקום שלו (שלישי), אך בסוף היום לאחר שכבר סיימו את כל הקילומטרים התחרותיים, נאלץ לאטוולה לעצור באמצע הדרך לתחנת שירות בשל מצבר מרוקן. כך סיים לאפי במקום השלישי כשלאטוולה ירד בדירוג לשמיני.

באשר לקרב על המקום הראשון? תחילה נראה שאוג'ייה היה בדרך לניצחון רביעי באי האיטלקי, אך לאחר הסטייג' האחרון של הבוקר, נויביל קיזז את הובלתו של הצרפתי ל-4.9 שניות בלבד. מכאן והלאה החל הקאמבק של הבלגי, כשבכל סטייג' נויביל מקצץ עוד טיפה ועוד קצת מהצרפתי כשהם מגיעים ליום האחרון כשרק 3.9 שניות מפרידות ביניהם.

והמתח הזה המשיך ליום האחרון של התחרות, שכלל רק כ-40 ק"מ מול השעון. בכל סטייג' נויביל התקרב לאלוף המכהן, כשלאוג'ייה אין מענה. הם נכנסו לסטייג' האחרון עם 0.8 שניות ביניהם בלבד, ראשון להיכנס נויביל, כשהוא נותן את כל כולו ולוקח את המכונית עד הקצה - בחלק מסוים מהסטייג' היה עם שני גלגלים באוויר.

לאחר שסיים את הסטייג' היה זה תורו של הצרפתי להילחם על הניצחון, וגם הוא נתן את כל כולו ובחלקים הראשונים עוד הצליח לשמור את הובלתו. אך עם הגעתו לקו הסיום, הפתעה: זה לא מספיק, ואוג'ייה סיים שניה מנויביל. וכך הבלגי חטף ברגע האחרון את הניצחון (בדיוק כפי שעשה בארגנטינה בשנה שעברה).

1597009


כעת במקום הובלה שהייתה צריכה להתצטמצם ל-11 נקודות, סיים את הראלי כשהוא מגדיל את יתרונו בטבלת האליפות ל-27 נקודות. קבוצתו, יונדאי, מגדילה את הפער מ-M-ספורט מ-13 נקודות ל-28. באשר לטויוטה, נקודת האור היחידה הייתה לאפי, שסיים שלישי בפודיום ראשון עבורו העונה. לאטוולה וטאנאק סיימו במקומות השביעי והתשיעי בהתאמה, עם עוד ראלי קשה עבורם.

וסיטרואן? שתי המכוניות שלהם סיימו ואף בניקוד - אוסטברג וברין במקומות חמישי ושישי בהתאמה. אך עדיין הם רחוקים שנות אור מירביהם, כפי שניתן לראות בזמנים שלהם. כעת לקראת חופשת הקיץ, ולאחר שבסרדיניה הם אישרו את השתתפותם ב-WRC עד סוף 2020, הם יצטרכו לעבוד קשה במיוחד אם הם רוצים לחזור להתחרות על אליפויות, כפי שהיו רגילים במשך כל כך הרבה זמן.

לאחר כל הדרמה והאקשן, הצוותים יכולים לנוח, לפחות באופן חלקי עד שהאליפות תחזור לפעולה בעוד שבעה שבועות לראלי המהיר מכולם בפינלנד. וכשבפעם הראשונה מזה שבע שנים שאוג'ייה לא מוביל את האליפות בשלב כה מתקדם, ברור שמחכה לנו קרב לוהט על האליפות.

1597014