לפני שלושים שנים הציגה פורד רכב שטח בשם פורד אקספלורר. דגם זה, שירש את ברונקו שייצורו פסק אז (ומחודש כעת; ראו בנזין עולמי) היה גדול ממנו. כמוהו וכמו רבים אחרים הוצג עם שתי דלתות בקצר וארבע דלתות בארוך, וכמו רוב מתחריו התבסס על שלדת סולם וסרנים חיים, וכלל הילוך כוח. עם זאת, היה במפרט אז משהו מוזר, שסימן שהדברים שונים ממה שהם נראים: הרכב הוצע גם עם הנעה אחורית בלבד; "הרבה אנשים שקונים רכב כזה, אינם יורדים איתו לשטח". 

אקספלורר מצידו המשיך עם המתכון הנ"ל גם בדור השני (1995-2001), גם בשלישי (2000-2005) ואפילו ברביעי (עד 2010). אבל דגם זה, שהדור השני שלו היה הנמכר מסוגו (SUV) בארה"ב (כ־420,000 יחידות לשנה), איבד גובה והחל להשתרך מאחור. השוק העדיף דגמי פנאי, והעניין בכלים מסורבלים עם מפרט של פעם ירד. פורד כאמור הבינה זאת מוקדם, לא פעלה בהתאם.

1634968
צילום: יואל פלרמן

מתקרבים, גדלים, מתחדשים
הדור החמישי שהוצג בסוף 2010 היה כבר רכב פנאי אופייני, כולל רצפת הנעה קדמית (וכפולה; D4) וזה יוצר עד 2019. במהלך חיי הדגם נמכרו ממנו 7.6 מיליון יחידות, הוא נפוץ מאוד כרכב אכיפה (Police Interceptor Utility), ובדור האחרון נמכרו כ־150,000 כלים בגרסה זאת. כל זה טוב ויפה, אבל לא ממש עזר בעסקים. בין השאר בגלל שהאקספלורר לא התעלה ביכולתו ובאיכותו, גם בגלל שהיה, ובכן, לא מספיק גדול (אמריקה, ורסנו), הדרום קוריאנים הרי פעילים מאוד, וגם האדג' שבסיס הגלגלים שלו זהה, לא עזר. 

הדור השישי שהוצג בינואר 2019 שונה משמעותית מקודמו. ראשית, הרצפה החדשה (D6) מיועדת לשרת הנעה אחורית (וכפולה), והמנוע לכן מורכב לאורך הרכב. בנוסף, בסיס הגלגלים גדל משמעותית, מ־286 ס"מ ל־302.5 ס"מ — מה שהעלה את הדגם החדש מהקטגוריה הבינונית (D-SUV) לגדולה (E-SUV). מנגד, ממדי המרכב גדלו רק בקצת (מ־501 ס"מ ל־507) ואלה של הרוחב והגובה נשארו ללא שינוי (200 ו־178 ס"מ). תא המטען גדול מאוד גם כאשר כל המושבים בשימוש (516 ל', 80 ליטר פחות) וענק כאשר שורה ג' מקופלת (1357 ל'; 147 ליטר יותר). הרכב שוקל הרבה (2131 ק"ג) אבל רזה במעט (50 ק"ג).

1634967
צילום: יואל פלרמן

הדגם הפורש הוצע עם מספר מנועים, אך לארץ הגיע אמריקאי אופייני: בנזין אטמוספרי, 3.5 ליטר V6 שייצר 290 כ"ס ושודך לתיבה תקנית דאז, כזו עם 6 הילוכים. הדגם החדש משווק כאן עם מנוע טורבו־בנזין 2.3 ליטר 4 צילינדרים וזה מנפק 300 כ"ס, ומשודך למילה האחרונה, שיש לה 10 הילוכים, כאשר בקצה ההנעה כפולה. אקספלורר מיובא לישראל ברמת גימור אחת, 'לימיטד', ולזו מפרט אבזור ובטיחות עשיר מאוד (ראו תיבה). בנוסף לגרסה/רמת הגימור הנבחנת, היחידה בשלב זה, אקספלורר ישווק ב־2021 בגרסאות נוספות. 

פורד אקספלורר — עם מנוע 2.3 ליטר, הנעה כפולה, מקום לשבעה, 'לימיטד' — עולה 355,000 שקלים.

מפגשים מהסוג המופגן
בין אם יפה לטעמכם או שאינו נאה לדעתכם, לאקספלורר החדש מקדם נוכחות מרשים ביותר, ולטעמנו עיצובו מוצלח, ולמרות כמה קטעים אמריקאים, הוא שומר על טוב טעם, ובהינתן ממדיו, גם על חן. הקווים המעוגלים מאחור מרככים את הממדים באופן מאוד מוצלח. 

1634965
צילום: יואל פלרמן

גם בפנים הרכב מרשים. מרחב פנים גדול, משטחים במספר פאזות, עיצוב מוצלח של סביבת הנהג, וחומרים נאים לעין, יוצרים מקום שנעים לשהות בו. עם זאת, ולמרות שהסף מעט גבוה ומדובר ברכב שפניו (גם) לשבילים, אין ידית אחיזה לנהג; לנוסע יש. המושב עצמו נוח מאוד, ותנוחת הנהיגה טובה, עם שדה ראייה נכבד לפנים. הצידה, כמובן, העסק מוצלח פחות, כי משהו ב־DNA האמריקאי מונע תכנון ראוי של מראות; כאן הן לפחות בינוניות. הנדסת האנוש טובה, ותפעול הפקדים מוצלח מאוד. מנגד, איכות ההרכבה אינה מתעלה, וההתאמה בין המשטחים אינה טובה דיה (אבל טובה ממה שהיה בדגם הפורש). בנוסף, לא כל משטחי הפלסטיק מצטיינים. 

הכניסה לשורה השנייה נוחה, כאן יש ידיות אחיזה והמרחב ממש נרחב. מרווחי הברכיים בצדדים מצוינים וטובים במרכז, והמשמעות היא שגם נער מתבגר יוכל לשבת שם (אם יבוא לו להצטרף לטיול, כמובן). מרווחי הראש משובחים אף הם, למרות גג השמש הגדול שמצדו ממש נחמד. המושבים הצידיים מעניקים תמיכת ירכיים טובה לטווח נסיעה ארוך והאמצעי, שהוא מעט צר, סביר אף הוא (גם לנער הנ"ל, גם למבוגר).

1634969
צילום: יואל פלרמן

הכניסה לשורה השלישית אינה נוחה במיוחד ומחייבת מבוגרים לפיתול. מרווח הראש שם מצוין(!), מרווח הברכיים סביר, אך תמיכת הירכיים מאוד בסיסית למבוגר. המקום יספק מבוגר לטווח נסיעה ממש קצר או שני ילדים. פתחי המיזוג בשורה שלוש מטפלים היטב גם בחום יולי/אוגוסט, ומנטרלים בעיות של חלל גדול. 

עוד הערות: הדיפון בשורה השנייה סביר, הדיפון בשורה השלישית בסיסי מדי; מסעד המושב האמצעי מאחור מתקפל; הווילונות הנגללים מוצלחים; נדרש כוח רב מדי כדי לקומם את המושבים האמצעיים (קל לקפל אותם); הקיפול החשמלי של שורה ג' טוב מאוד. 

תא המטען שימושי מאוד גם כאשר הרכב במלוא התפוסה. יש בו כל שצריך (ווי תלייה ועיגון, תאורה, שקעי הטענה) והוא עשוי היטב. עם זאת, הגלגל החליפי אינו בגודל מלא. 

1634974
צילום: יואל פלרמן

בכל דרך ושביל
כוח זה משהו שלא חסר בפורד הזה. גם לא ביצועים. 300 כ"ס (ב־5500 סל"ד) ו־42.9 קג"מ (ב־3500 סל"ד גבוהים ולא אופייניים למנועים מוגדשים) מעניקים לרכב הזה כל מה שצריך, עם סיוע משלים של תיבה עכשווית עם 10 הילוכים והנעה כפולה. 

האקספלורר יכול לנוע בנינוחות יתירה ב־100 קמ"ש (1500 סל"ד), ולהגיע לשם באופן שונה אגב מעיכת מצערת תוך 8.5 שניות בדרכו ל־214 קמ"ש (דרכו היא לא דרככם, כמובן). תיבת ההילוכים פועלת בזריזות נדרשת והיא חלקה בפעולתה (היינו אומרים "כמו חמאה" וכולי, אבל זה ממש נדוש). הכי חשוב: לא רק שאפשר לשמור על קצב גבוה בתוואי הררי, אפשר לעקוף בביטחון גם תחת עומס, ומצב 'ספורט' משפר אף הוא. לתיבה גם פקדי מאחורי ההגה, ואלה עובדים מצוין. בורר ההילוכים העגול מוצלח פחות, ולעתים מציק.

צריכת הדלק סבירה, ולאחר מסלול בתוואי כבד עמדה על 7.8 ק"מ/ל; בטיול נינוח יותר הגענו ל־8.9 ק"מ/ל'. 

1634978
צילום: יואל פלרמן

המתלים מכוילים בצד הרך של הסקלה. אלה מעניקים נוחות נסיעה טובה למדי בעיר — הרכב נע ונד על שיבושים, השיכוך לא מושלם, ובמפגשים מהסוג המשובש נרשמות תנודות — אבל לא חווינו חבטות או פעילות אלימה אחרת. מחוץ לעיר מורגשת גם תנועה על ציר האורך, ומצב 'ספורט' משפר את מצב העניינים, גם את שיכוך ההחזרה. נוחות הנסיעה מחוץ לעיר בהחלט טובה.

האקספלורר מציע לנוסעים הספונים בו איכות נסיעה טובה ככל שמדובר בטיפול רעשים. המנוע שקט כמעט תמיד, נשמע רק בסל"ד גבוה וגם אז אינו מפריע כלל; אין רעשי מתלים, גם לא על שיבושים מרושעים, גם לא בשטח; שאון הכביש ורעשי הרוח סבירים, ורק מעל 100 קמ"ש שומעים רחשי רוח מגג השמש.

כל המרכיבים של האקספלורר מכריזים, מראש, כי הצטיינות דינמית לעינוג מוטורי של שני תריסרי לקוחות בארצות הברית של אמריקה הצפונית, לא הייתה בראש מעייניהם של המתכננים. זוויות הגלגול מוחשיות, העברות משקל לא מתעלות — ובכל זאת. היכולת בקשתות ארוכות, לאחר שהרכב "העמיס" עצמו על הבולמים בהחלט טובה. מכיוון שהמבחן מחייב והכביש המקורזל התאים, גם בדקנו, וגילינו כי הרכב יכול לתת הרבה יותר ממה שהאנשים בתוכו יסכימו לקבל. ההגה בינוני — קל, לא ברור תמיד, קצת טוב יותר ב'ספורט', המשקל שלו "אלסטי" מדי. זה מפריע רק בעומס דינמי, ועומס כזה, כבר אמרנו, הוא לא מנת ההמבורגר של רכב פנאי בממדים שכאלה.

1634976
צילום: יואל פלרמן

הבלמים, לעומת זאת, ממש טובים: יש להם עוצמה רבה, היזון חוזר וקל למנן את הבלימה באופן מדויק. 

בשבילים גילינו בן לוויה מוצלח מאוד לטיולים בחיק הטבע. בנוסף לביצועי המנוע, מעבר להנעה הכפולה, לאקספלורר מצבי שטח — חול, סלעים, שלג — ומרווח הגחון שלו, 20.5 ס"מ, נאה. זוויות הגישה והנטישה הן לא משהו לכתוב עליו הבייתה: 21 ו־22 מעלות בהתאמה, אבל בהחלט מספקות. בכל אופן, בשבילי הכרמל, גם באלה המרוצפים משטחי סלעים אנטיפתיים באופיים, אפילו מול מדרגות סלע, האקספלורר שייט בניחותא. בקרת הנסיעה במורד פעלה מצוין.

שעת סיכום
פורד אקספלורר החדש הוא רכב פנאי גדול מקודמו —וטוב ממנו בכל תחום. הוא מרשים בהופעתו, עשיר באבזורו, מרווח מאוד, טוב גם לשבעה, ביצועיו מצוינים, ההתנהלות שלו נעימה מאוד וכישורי הטיול שלו טובים. נוחות הנסיעה שלו טובה לרוב, למרות תנודות במתארים כאלה ואחרים, והיכולת הדינמית שלו אינה מצטיינת, אבל היא מספקת כל נהיגה רגילה (ויכולה יותר).

1634971
צילום: יואל פלרמן

האקספלורר מציע תמורה טובה באופן דרמטי מאשר דגמי פנאי גדולים של מותגי יוקרה, בתחום העממי יש לו כיום רק מתחרה אחד, שברולט טראוורס (החל ב־250,000 שקלים עם הנעה קדמית, עד 360,000 שקלים בכפולה ועם מלוא האבזור).

מחיר פורד אקספלורר 2021 כאמור הוא 355,000 שקלים — וזה מחיר לא נמוך, אבל בקטגוריה שלו, על תכונותיו החיוביות ולמרות אלה הפחות מוצלחות, הוא מציע תמורה טובה מאוד למשפחה שרוצה ברכב פנאי שהוא באמת גדול. 

1634977
צילום: יואל פלרמן